Sofismo es una de las primeras escuelas de filosofía presocrática en antigua Grecia. Es el nombre que a menudo se le da a los llamados Siete sabios del siglo VII y VI antes de Cristo Grecia (ver más abajo), sino también a muchos otros filósofos griegos primitivos que estaban más preocupados por El hombre mismo y cómo debería comportarse que con grandes preguntas sobre el Universo. Sin embargo, más que una escuela o un movimiento bien definido, es más un agrupación suelta de personas de ideas afines.

La término «sofisma» proviene del griego «sophos» o «sophia» (que significa «sabio» o «sabiduría»), y originalmente se refería a cualquier experiencia en un dominio específico del conocimiento o del oficio. Después de un período en el que se refirió principalmente a poetas, la palabra vino a describir sabiduría general y, especialmente, sabiduría sobre asuntos humanos. Con el tiempo, llegó a denotar una clase de intelectuales itinerantes que enseñó cursos de «excelencia» o «virtud», (a menudo cobrando tarifas altas para ello), que especuló sobre el naturaleza del lenguaje y cultura, y quiénes emplearon retórica para lograr sus propósitos (que generalmente era persuadir o convencer a otros).

Los sofistas tenían puntos de vista relativistas sobre cognición y conocimiento (que no hay verdad absoluta, o que dos puntos de vista pueden ser aceptables al mismo tiempo), puntos de vista escépticos sobre verdad y moralidad, y su filosofía a menudo contenía criticas de religión, derecho y ética. Muchos sofistas eran tan religioso como la mayoría de sus contemporáneos, pero algunos tenían puntos de vista ateos o agnósticos. Las citas típicas de los sofistas incluyen «El hombre es la medida de todas las cosas» (Protágoras) y «La justicia no es otra cosa que la ventaja del más fuerte» (Trasímaco, C. 459 – 400 antes de Cristo).

Los sofistas tenían una considerable influencia en su tiempo, y fueron en gran parte bien considerado. Eran generalmente profesores itinerantes OMS tarifas aceptadas a cambio de instrucción en oratorio y retórica, y enfatizaron el aplicación práctica de retórica hacia la vida cívica y política. Sus contribuciones culturales y psicológicas jugaron un papel importante en la crecimiento de la democracia en Atenas, sobre todo a través de su enseñanza retórica, su adopción del relativismo y su aceptación liberal y pluralista de otros puntos de vista. Los sofistas también fueron algunos de los primeros abogados, haciendo un uso completo de sus altamente desarrollados argumentación habilidad.

La primeros sofistas afirmó que podían encontrar el respuestas a todas las preguntas, que, junto con su práctica de tomando tarifas y ellos interrogatorio de la existencia y roles de deidades tradicionales, condujo a resentimiento popular contra los practicantes, las ideas y los escritos sofistas. Algunos escritores han incluido a Sócrates como sofista, aunque fue escrupuloso en no aceptar tarifas y sin hacer reclamos de sabiduría superior, y su alumno más ilustre, Platón, describe a Sócrates como refutando los sofistas en varios de sus «Diálogos».

Es Platón quien es en gran parte responsable de la vista moderna del sofista como avaro y buscando poder instructor que usa prestidigitación retórica y ambigüedades del lenguaje con el fin de engañar, o para apoyar razonamiento falaz. Platón fue especialmente despectivo con Gorgias, uno de los más famosos y exitosos de los primeros sofistas. Se pensaba que el sofismo era capaz de pervirtiendo la verdad porque enfatizó retórica práctica en lugar de la virtud, y enseñó a los estudiantes a argumentar cualquier lado de un problema. En la mayoría de los casos, nuestro conocimiento del pensamiento sofista proviene de citas fragmentarias que carecen de contexto, muchos de ellos de Aristóteles, quien, como su maestro Platón, despreciaba a los sofistas.

Debido en gran parte a la influencia de Platón y Aristóteles, filosofía llegó a ser considerado como distinto del sofismo, que gradualmente se convirtió en sinónimo de la disciplina práctica de retórica, de modo que, en la época del Imperio Romano, un sofista era simplemente un maestro de retórica o un popular orador público. De hecho, durante un tiempo, los sofistas comenzaron a sufrir persecucion, amenazas e incluso asesinatos. En su gran parte despectivo uso moderno, «sofisma» (o «sofisma») ha llegado a significar un confuso o ilógico argumento utilizado para engañar alguien, o simplemente filosofía o argumento por su propio bien, vacío de contenido o valor real.

La Siete sabios de la antigua Grecia fueron siete sabios (filósofos, estadistas y legisladores):

  • Tales de Mileto, famoso por su máxima «Traer fianza trae ruina».
  • Solón de Atenas (c. 638 – 558 antes de Cristo), famoso por su máxima «Conócete a ti mismo».
  • Chilon de Esparta (Siglo VI antes de Cristo), famoso por su máxima «No dejes que la lengua se escape de los sentidos».
  • Pittacus de Mitilene (c. 640 – 568 antes de Cristo), famoso por su máxima «Conoce tu oportunidad».
  • Sesgo de Priene (Siglo VI antes de Cristo), famoso por su máxima «Todos los hombres son malvados».
  • Cleobulus de Lindos (murió c. 560 antes de Cristo), famoso por su máxima «La moderación es impecable».
  • Periandro de Corinto (Siglo VII antes de Cristo), famoso por su máxima «Previsión en todas las cosas».

Otros sofistas conocidos incluyen Protágoras, Gorgias, Pródico (hacia 465 415 antes de Cristo), Hipias (hacia 460 – 399 antes de Cristo), Trasímaco (hacia 459 – 400 antes de Cristo), Lycophron (Siglo III antes de Cristo), Callicles (Siglo V antes de Cristo), Antífona (hacia 480 – 411 antes de Cristo) y Cratylus (Siglo V antes de Cristo).